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Maria Mitchell - nelle sue stesse parole

Luglio 2020

Maria Mitchell - nelle sue stesse parole


Raramente abbiamo il privilegio di trascorrere del tempo in compagnia di qualcuno che fa la storia. Ma ho scoperto uno splendido piccolo libro che era quasi come prendere un tè con l'astronoma del diciannovesimo secolo Maria Mitchell e aver sentito parlare dei suoi viaggi, della sua vita e dei suoi ricordi di figure eccezionali della scienza e della cultura del diciannovesimo secolo. Il libro è Maria Mitchell: vita, lettere e rivisteed è disponibile come ebook gratuito.

Maria Mitchell (1818-1889)
Maria Mitchell fu solo la seconda donna a scoprire una cometa, la prima fu Caroline Herschel. Per la sua scoperta Maria ricevette riconoscimenti in tutto il mondo e una medaglia dal re di Danimarca.

Quando Matthew Vassar fondò il Vassar College, il suo primo appuntamento con la facoltà fu Maria Mitchell. Fu la prima donna americana a ricevere una cattedra scientifica, la prima donna membro dell'American Association for the Advancement of Science e l'unica donna mai eletta all'American Academy of Arts and Sciences.

Il libro
Phebe Mitchell Kendall compilò il libro diversi anni dopo la morte di sua sorella Maria. Phebe stessa era anche una donna di spicco, una delle prime due donne elette nel comitato scolastico di Cambridge nel 1879 quando le donne del Massachusetts arrivarono a votare alle elezioni del comitato scolastico.

Il libro ha tredici capitoli, di cui il primo è un resoconto della prima vita di Maria. Suppongo che Phebe abbia usato le sue conoscenze familiari, e forse i diari di Maria, per scriverlo. È un racconto avvincente di una famiglia interessante e della vita sull'isola di Nantucket nella prima metà del diciannovesimo secolo.

Come suggerisce il titolo, gli altri capitoli sono estratti dalle riviste e dalle lettere di Maria con alcuni commenti occasionali.

Il bene
Mi è piaciuta la scrittura di Maria. La sua voce è forte, pensierosa, a volte supponente, a volte divertente. Ad esempio, viaggiando dal Massachusetts a Denver, in Colorado, per osservare un'eclissi solare, tutto è andato bene fino a Pueblo, in Colorado. Lei scrive:
Nell'invio di [i telescopi] ..., avevo accuratamente estratto gli occhiali e li avevo confezionati nei miei bauli. Ho portato il cronometro in mano. Sono state solo cinque ore di viaggio da Pueblo a Denver, e siamo andati in quella città. I bauli, per qualche motivo inspiegabile, o per nessun motivo, hanno scelto di rimanere a Pueblo. "
Maria era molto letta, ed era stata bibliotecaria per molti anni. Ha numerato gli scrittori del tempo tra i suoi amici e ci sono note di giornale delle sue interazioni con Ralph Waldo Emerson, Nathaniel Hawthorne e John Greenleaf Whittier.

I miei capitoli preferiti descrivono le visite europee di Maria in cui ha incontrato numerosi astronomi di spicco, tra cui molti dei protagonisti del dramma della scoperta di Nettuno. L'astronomo francese Urbain LeVerrier calcolò la posizione di un pianeta sconosciuto tramite disturbi dell'orbita di Urano. I suoi calcoli hanno permesso all'Osservatorio di Berlino di trovare Nettuno.

Ma mentre LeVerrier lavorava a Parigi, a Cambridge, in Inghilterra, John Couch Adams stava facendo indipendentemente calcoli simili. Sfortunatamente, quando qualcuno all'osservatorio cercò il presunto pianeta, non riuscirono a trovarlo. Quindi, sebbene i calcoli di Adams fossero buoni, divenne quasi una nota storica alla scoperta del nuovo pianeta.

Maria incontrò Adams a Cambridge, che ovviamente le piaceva, riferendo che “ridemmo su un rotolo, che vedemmo nella biblioteca del College, contenente un elenco degli antenati di Enrico VIII .; tra loro c'era Giove. "

Ma che dire di LeVerrier? Maria scrive,
Temo di non avere lettere per Leverrier, perché a tutti sembra non piacere. Lady Herschel [la moglie di John Herschel] afferma di essere una delle poche persone a cui abbia mai chiesto un autografo; era suo ospite e ha rifiutato!
Tuttavia l'astronomo Royal Sir George Airy le mandò una lettera a Parigi e Maria incontrò LeVerrier che le fece un piccolo giro all'Osservatorio di Parigi. Ma “era evidente che non si aspettava che capissi un osservatorio. Non siamo saliti alle cupole. "

Il non così buono
Ho trovato il tono del primo capitolo un po 'stucchevole a volte, ma credo di dover perdonare l'adorabile sorella minore di una grande donna.

Più fastidiosa fu l'organizzazione piuttosto casuale dei capitoli. Il materiale mi ha fatto desiderare di leggere di più sui suoi viaggi e sulle persone che ha incontrato. Ciononostante è stato confuso in alcune parti, in quanto non presentava una narrazione coerente e ha cambiato argomento senza preavviso.

Il capitolo II, ad esempio, è intitolato "Miss Mitchell's Comet". Tuttavia, dopo la storia della scoperta della cometa, ci sono una dozzina di altri argomenti trattati.Includono il suo lavoro con l'American Nautical Almanac, l'incontro con il riformatore sociale Dorothea Dix, e la sua opinione sul cucito, che era "che l'ago è la catena della donna, e l'ha vincolata più delle leggi del paese".

Tieni presente che spesso ogni paragrafo è un nuovo evento o una nuova storia.

Consigliato?
Tuttavia mi è piaciuto il libro e penso che ci sia molto da fare per gli altri. Non devi leggerlo nel suo insieme, ma puoi immergerti, in base al tuo interesse e al tuo umore. Penso che sia una meravigliosa introduzione a un superbo astronomo e ad una grande donna che avrebbe potuto dedicare più tempo alla ricerca e ad accrescere la propria reputazione astronomica. Invece ha dedicato il suo tempo all'insegnamento e incoraggiando l'istruzione superiore per le donne.

Maria Mitchell: Life, Letters and Journals, di Maria Mitchell, compilata da Phebe Mitchell Kendall, 1896. Disponibile come ebook gratuito dal Progetto Gutenburg: //www.gutenberg.org/ebooks/10202

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