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Sputnik - Inizia la corsa allo spazio

Agosto 2020

Sputnik - Inizia la corsa allo spazio


Il 4 ottobre 1957 un piccolo oggetto aveva persone in tutto il mondo che guardavano eccitate - o ansiosamente - il cielo. Ora è così comune che le persone oggi riescono a malapena a immaginarne l'effetto Sputnik - il primo satellite artificiale - aveva sul mondo.

Anno geofisico internazionale
Alcuni avevano già capito che i razzi non dovevano essere armi. Potrebbero portare i satelliti - e forse anche gli umani - nello spazio. Ma negli anni '50 lo stimolo immediato per il lancio di un satellite artificiale proveniva da un progetto scientifico internazionale, l'Anno Geofisico Internazionale (IGY).

IGY è durato più di un anno, dalla metà del 1957 alla fine dell'anno successivo. Hanno preso parte sessantasette paesi e hanno convenuto che tutti i dati sarebbero stati ricevuti da un certo numero di data center e resi disponibili a tutti.

Come parte di questo sforzo, i satelliti potrebbero fornire dati geofisici preziosi, ma i costi di sviluppo sarebbero elevati. Eppure, nel luglio del 1955, gli Stati Uniti annunciarono che avrebbe lanciato un satellite per IGY. Per non essere da meno, anche l'Unione Sovietica ha deciso di lanciarne uno.

Sputnik
Sebbene gli Stati Uniti avessero più risorse dell'Unione Sovietica, tuttavia i sovietici si misero a lavorare su un programma ambizioso che includeva un veicolo di lancio, un satellite scientifico e stazioni di terra per rintracciarlo. Quando hanno scoperto che il loro piano era troppo ambizioso per il tempo disponibile, lo hanno abbandonato. Ma non si arresero. Volevano essere i primi, e la loro strategia era progettare e costruire un satellite molto semplice e lanciarlo con un missile balistico militare. Sputnik - significava compagno di viaggio - è nato e la parola in seguito è diventata un termine generico.

Come mostrato nell'immagine dell'intestazione, Sputnik era sferico. Aveva le dimensioni di un pallone da spiaggia ed era realizzato in una lega di metallo lucido. C'erano due coppie di antenne radio sporgenti e notoriamente, Sputnik emette continuamente un segnale acustico mentre orbita. Il satellite era in un'orbita terrestre bassa e impiegava quasi cento minuti per completare un'orbita. Le batterie che sono durate poco più di tre settimane hanno fornito energia.

Sebbene Sputnik non aveva sensori, gli scienziati hanno usato i suoi segnali radio per calcolare la temperatura e la pressione, nonché la densità dell'atmosfera superiore. Non c'erano molti dati, ma Sputnik ha adempiuto al suo scopo principale: un gigantesco colpo di propaganda contro gli Stati Uniti.

Gli americani avevano ipotizzato che sarebbero stati i primi nello spazio, quindi Sputnik è stato uno shock. È peggiorato quando un mese dopo Sputnik 1, lanciarono i sovietici Sputnik 2 con il cane Laika a bordo. Il pesante carico utile era impressionante, sebbene non impressionasse gli amanti degli animali.

La corsa allo spazio era iniziata
La guerra fredda era iniziata non molto tempo dopo la fine della seconda guerra mondiale. La corsa allo spazio ne costituì un nuovo aspetto competitivo e il Round 1 andò in Unione Sovietica.

Nel frattempo, negli Stati Uniti, come scrive James Woudhuysen,

. . . ognuno dei primi 19 sforzi dell'America per andare nello spazio fallì. Il 6 dicembre, il suo primo veicolo è esploso in una massiccia palla di fuoco a pochi centimetri sopra una piattaforma di lancio in Florida. L'evento è stato trasmesso dalla televisione nazionale e la stampa americana l'ha soprannominato "Flopnik" e "Stayputnik".
Sputnik 1 trasmise il suo segnale per 22 giorni, quindi continuò a orbitare. Alla fine è uscito dall'orbita all'inizio di gennaio 1958 e si è bruciato quando è rientrato nell'atmosfera terrestre.

Ma alla fine di gennaio, finalmente, il primo satellite americano - Explorer 1 - è stato lanciato. Fu il primo a trasportare strumenti scientifici, incluso un rivelatore di raggi cosmici che misurava le radiazioni nell'orbita terrestre. Questo strumento, progettato e costruito da James A. Van Allen, ha scoperto le fasce di radiazione che circondano la Terra. Ora portano il suo nome.

Nel marzo del 1958 furono lanciati gli Stati Uniti Vanguard 1. Raggiunse la massima altitudine di uno qualsiasi dei quattro satelliti e fu il primo ad essere alimentato a energia solare. È interessante notare che è il più antico satellite artificiale ancora in orbita, ma non ha trasmesso dal 1964.

Reazioni a Sputnik
I radioamatori di tutto il mondo si sintonizzavano su Sputnik. E la gente andava fuori per cercare di vederlo arrivare dall'alto. Il satellite era visibile con il binocolo. Tuttavia, lo stadio superiore del razzo che condivideva l'orbita del satellite era più grande di Sputnik stesso, molto luminoso e visibile a occhio nudo. Alcune persone erano eccitate dall'alba dell'era spaziale, ma altre avevano paura.

I sovietici furono felici di informare il mondo della loro tecnologia superiore. Tuttavia, il presidente degli Stati Uniti Eisenhower ne era a conoscenza in gran parte dalle foto dei voli di sorveglianza U-2, e quando non lo era Sputnik è apparso nel cielo. Altri politici non erano così calmi e lo sfruttarono per i loro scopi. Gran parte del pubblico americano era turbato dal divario percepito tra i due paesi e si chiedeva cosa significasse questa tecnologia spaziale sovietica per il possesso di missili guidati?

La fondazione della National Aeronautics and Space Administration (NASA) è stata il risultato diretto di Sputnik. E il governo americano ha deciso di aver bisogno di una maggiore enfasi su scienza e tecnologia nelle scuole. Se solo fosse ancora una priorità!

Riferimenti:
(1) James Woudhuysen, "Sputnik: quando le paure americane entrarono in orbita" //www.spiked-online.com/newsite/article/3926#.V_YxQrVc_sk
(2)
Sputnik 1 replica, Missile & Space Gallery del National Museum of the United States Air Force

Storia dell'Urss: la corsa allo spazio. (Agosto 2020)



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